Vapor de agua

Una nube está formada por pequeñas gotitas de agua (y cristales de hielo si la nube se forma en lugares muy fríos o en niveles altos en la atmósfera) que se forman mediante el proceso de condensación del agua contenida en la atmósfera en forma gaseosa. Esta componente, denominada vapor de agua, que no es visible en la atmósfera y cuya concentración muy pequeña (muy inferior al oxígeno y al nitrógeno), es vital tanto para la generación de la precipitación como para la generación del efecto invernadero en la atmósfera.

El aire en determinadas condiciones de temperatura y presión es capaz de incorporar una cierta concentración máxima de vapor de agua. Cuando este límite se sobrepasa, el exceso de vapor de agua se condensa, formando agua líquida. Se dice entonces que el aire está "saturado". Esta situación, que explica la formación de las nubes, resulta también un fenómeno cotidiano cuando se forma agua líquida por condensación en la superficie externa de un vaso que contiene un líquido frío, o en los vidrios de una ventana, cuando la temperatura de la habitación disminuye hasta el punto de saturación.

 

Humedad relativa (HR)

El cuociente entre la cantidad (masa) de vapor de agua que contiene un cierto volumen de aire y la cantidad de vapor de agua que contendría si estuviera saturado se denomina "humedad relativa" y se expresa en porcentaje. Ejemplo: si un cierto volumen de aire contiene 4 gr de vapor de agua y en similares condiciones de presión y temperatura el aire se saturaría con un contenido de vapor de agua de 16 gr, entonces la humedad relativa es de HR=4/16=0.25 (25%) Como el límite del contenido de vapor de agua necesario para la saturación crece a medida que aumenta la temperatura del aire, la humedad relativa en un cierto lugar tiene una fluctuación diaria opuesta a la de la temperatura (al aumentar ésta, crece el denominador en la expresión de HR y por lo tanto disminuye la humedad relativa). Este es el caso para Santiago, tal como lo muestra el siguiente ejemplo correspondiente a un día de verano.


Formación de una nube